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숫자는 어떻게 인류를 변화시켰을까?

[도서] 숫자는 어떻게 인류를 변화시켰을까?

칼렙 에버레트 저

내용 평점 5점

구성 평점 5점

이 세상에 존재하는 숫자의 당연성은 나만 느끼는 건 아닐 것이다. 분명 숫자에도 그 역사가 있을 것이지만 미처 거기까지 생각이 미치진 못했다. 일상에서 너무나 당연히 쓰게 되는 숫자이다 보니 더욱 그러했다.

숫자는 인간의 발명품이다.

숫자는 인간의 이야기에 지대한 영향을 미친 인간의 정신을 담고 있다.

숫자의 기원을 다룬 매우 귀하고 흥미로운 도서이다.

저자는 숫자에 앞서 인간 생존에 중요한 역할을 하는 언어 이야기로 서문을 연다. 문화 속에 이어져 온 지식은 인간 생존에 중요한 역할을 하며, 이는 언어를 통해서 가능했다. 수천 년에 걸쳐 치밀하고 또는 부지불식간에 습득한 지식을 통해 인류는 발전을 거듭할 수 있었다. 인간의 경험 어디에나 존재하는 숫자는 그저 생긴 것이 아닌 인간의 발명품이다. 이러한 숫자를 통해 수량을 언어와 상징적 기호로 표현 가능하며 이로 인해 인간의 조건에 근본적인 변화를 불러일으켰다. 숫자는 인간이 원래 타고나는 개념이 아닌 인간의 정신을 통해 만들어진 개념으로 그 진원을 좇아 추적하며 동시에 숫자의 지대한 영향력에 대해서도 파고든다. 또한 숫자는 문화적으로 다양한 시간 경험을 형성하는 데 중요한 역할을 해 왔다. 숫자가 중심이 된 시간의 개념화는 분명 우리 삶을 지배한다. 여기서 시간이란 무엇인가에 대한 개념도 함께 고민할 수 있었는데 그와 관련된 한 권의 책이 떠오르기도 했다.

저자는 과소평가되어 온 인간의 창조물인 숫자라는 개념 도구를 언어적 혁신의 핵심으로서 인류라는 종을 구별짓는 척도로서 제시하며 '인간 경험 어디에나 존재하는 숫자'를 현재, 과거, 전 세계, 그리고 다른 종류의 수 언어에까지 방대한 과정을 지루할 틈 없이 흥미로운 내용으로 독자를 이끈다.

너무나 당연시 여겨지는 숫자이기에 숫자가 없는 세상은 상상조차 힘들다. 이의 숫자가 없는 세계에 사는 사람들의 이야기를 통해 진정 숫자는 인간이 창조해 낸 산물임을 다시금 느낄 수 있었다.

각각의 소주제를 중심으로 연구를 바탕으로 이야기가 전개된다. 차분히 읽다 보면 소주제의 결론에 도달할 수 있는데 책 속 결론을 통해 마무리하기 좋다.

- ... 이처럼 쉽게 지나칠 수 있는 숫자라는 이름을 붙이게 되면서, 사람들은 마침내 수량의 차이를 일관성 있게 인식하게 된다. 나는 이러한 일관성이 숫자를 이해하는 데 중요한 요소라고 본다. p 210

- ... 하지만, 어떤 사람들은 일관성은 떨어지더라도 아주 분명하게 그러한 자각을 구체화할 수 있다. 사람들이 그러한 자각을 결국 단어로 표현하게 된 시점에 숫자가 발명되었다. 사람들이 이름 붙인 개념은 그와 관련한 단어들을 통해 그들 문화의 다른 구성원들에게 무의식적으로 인식되었다. 즉, 숫자단어는 추상적인 개념을 쉽게 전달하거나 차용할 수 있는 도구인 셈이다. p 211

우리의 인지능력뿐 아니라 다양한 방법으로 우리의 경험을 형성해 온 숫자는 인간의 정신을 담고 있다. 이에 숫자와 문화를 통해 생계와 기호에 대해서도 알아보는 시간을 가졌다. 숫자는 수천 년 전 다양한 문화에서 급진적인 변혁을 이끄는 중추적인 역할을 했고 오늘날에도 여전히 많은 문화권에서 변형은 계속되고 있다.

추상적인 수량은 숫자가 만들어지면서 인류 이야기를 변화시켰다. 그 흥미진진한 과정을 하나씩 알아가는 재미가 가득한 도서이다. 강추!


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